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Bacterias serán los mineros del futuro

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En el futuro próximo, los mineros harán dos agujeros. En uno inyectarán un líquido lleno de bacterias. Un tiempo después, por el otro agujero saldrá el líquido que contiene ahora el mineral que se busca. En este caso el cobre, uno de los minerales de mayor demanda en el mundo pues tiene gran cantidad de usos, desde la electrónica hasta la alimentación.

Lo descrito en el primer párrafo todavía es ciencia ficción, pero la biominería actualmente ya produce el 20% del cobre del mundo y la tendencia va en aumento y diversificación hacia el oro y el uranio. Las razones son de peso: es más económica, más eficiente, más ecológica y menos peligrosa que la minería tradicional. Su único problema es que es más lenta, un inconveniente que científicos chilenos y japoneses esperan solucionar.


Biosigma es una empresa estatal chilena en sociedad con la empresa japonesa Nippon Metals & Mining, que está investigando y desarrollando nuevas técnicas de biominería, enfocada en el cobre, compuesto que tiene el 70% de las exportaciones mineras chilenas. Pero no son los únicos, también están Australia, Sudáfrica y Brasil.

La biominería tiene la ventaja adicional de que es rentable en yacimientos donde hay poco mineral, llamados “de baja concentración“, que la minería tradicional ignora porque no le resultan rentables.

Y es que a diferencia de grandes maquinarias y miles de mineros que requiere la minería tradicional, la biominería requiere simplemente de millones de bacterias, que al no ser patógenas no reprensentan riesgos para los humanos.

La biominería también está llamando la atención porque cada vez es más difícil hallar yacimientos de cobre en el mundo. Las épocas en las que se encontraban minas con 30% de cobre son historia. Ahora lo habitual es apenas 1.8% de concentración.

Sobre ese escaso 1.8% de cobre contenido en medio de otros minerales, bacterias como la Acidithiobacillusferrooxidans y la Acidithiobacillus thiooxidans lo ubican y extraen con un 90% de eficiencia, en lugar del 60% de los métodos tradicionales.

“Estas bacterias no necesitan mucho para hacer su trabajo. Usan aire, oxígeno y CO2, y usan el mineral mismo como fuente de energía“, explica Pilar Paddar, directora de Investigación y Desarrollo de Biosigma.

Para acelerar la velocidad a la que trabajan estas bacterias los científicos usan una técnica que llaman “biolixiviación“, que consiste en poner las rocas que contienen el cobre en un ácido. Ahí actúan las bacterias cambiando la solución ácida, desarmando la roca y liberando el cobre en forma líquida, de la cual es fácilmente reconvertido en su estado sólido. Este tipo de minería genera menos CO2 y consume menos agua, por lo que muchos apuestan a que se trata de la minería del futuro.

Los científicos también estudian bacterias que pueden servir para limpiar la contaminación producto de la actividad minera. Pero todavía falta mucho por investigar, por lo que  se necesitan más recursos.


Fuente: lamula.pe

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Posted by Red Ingeniería de Minas on Sábado, 31 de enero de 2015